BOBBEJAAN UPDATES

Muzikant, Auteur, Componist, Zanger en Entertainer, Stichter en bezieler van Bobbejaanland

Bobbejaanland barst uit zijn voegen na nieuwe investeringen

25/03/2000

Pretparkje kopen? Meer inlichtingen te verkrijgen in Lichtaart


LICHTAART (tijd) - Het familiepretpark Bobbejaanland krijgt vroeg of laat een nieuwe eigenaar. De eigenaar, de familie Schoepen, blijft bij haar besluit het park in Lichtaart te verkopen, en de nieuwe investering van 450 miljoen frank in 5 nieuwe attracties doet daar geen afbreuk aan. De familie dringt aan op de goedkeuring van hun uitbreidingsplannen. Zij vrezen dat het park anders niet meer leefbaar is.

Misschien zal het pas verkocht worden binnen 5 jaar, maar vroeg of laat is het wel zover, hoe je het ook draait of keert, zegt de 35-jarige Jacky Schoepen, een van de vijf kinderen van stichter Bobbejaan Schoepen, en de duivel-doe-al van het park (ik zeg zeker niet directeur, want als mijn vader dat hoort, zegt hij dikke nek).

Terwijl Bobbejaan Schoepen (74) herstelt van een operatie voor darmkanker, is het in Lichtaart zoals ieder jaar rond deze tijd een heksenketel. Het park opent op 8 april de deuren, maar de constructie van 5 nieuwe attracties en de jaarlijkse verfraaiingswerken hebben het domein veranderd in één grote bouwwerf. Binnen twee weken mag de bezoeker daar niets meer van merken. Elk jaar moeten we mirakels verrichten, zegt Schoepen.

Bobbejaanland, dat op 22 oktober het seizoen afsluit, telde vorig jaar 937.000 bezoekers, een stijging van 6 procent vergeleken met de 883.000 uit 1998. De omzet, op basis van voorlopige cijfers, steeg van 461 tot ruim 500 miljoen frank in 1999. De nettowinst daalde van 25 tot 20 miljoen, maar de kasstroom nam toe van 190 tot 250 miljoen frank.

Het gaat goed met het park. We hebben voor 450 miljoen geïnvesteerd in attracties en verfraaiingen zoals bestrating en beplanting, en als het slecht zou gaan hadden we dat niet gedaan. Toch zijn we het er binnen de familie allen over eens dat als er een goed bod moest zijn, het beter zou zijn om te verkopen, zegt de uiterst gedreven Schoepen, die samen met een broer en een zus, zijn ouders en zijn tante het park controleert.

De familie Schoepen is er nog niet uit of zij een deel van de aandelen wil verkopen, of er volledig uitstapt. Die tweede optie lijkt het evenwel te halen. Bobbejaanland wordt bedolven onder de voorstellen, maar tussen het koren zit ook veel kaf. Er zijn natuurlijk mensen bij die het zogezegd kunnen betalen maar niks hebben. Op de 10 voorstellen zijn er misschien 2 die interessant zijn. Soms zijn daar immobiliënkantoortjes bij van achter de hoek, zegt Schoepen. De familie onderhandelt met een grote groep, maar wil geen details kwijt. De interesse lijkt niet uit Nederlandse hoek te komen. We hebben ook Nederlanders over de vloer gehad, maar mijn vader is er niet zo voor om aan hen te verkopen, zegt Schoepen.

Concurrentie

Schoepen ontkent dat de investeringen worden opgedrongen door de concurrentie, die het grof financieel geschut heeft bovengehaald. Zo investeert de Amerikaanse groep Premier Parks, moeder van de Walibi-pretparken, meer dan 1,8 miljard frank in Walibi Flevo bij Amsterdam. In Walibi Waver pompt Premier Parks via dochter Six Flags 293 miljoen frank, onder meer in 4 nieuwe attracties. Dit is louter toeval. Wij investeren elk jaar minstens 100 miljoen, maar wilden iets extra doen voor het jaar 2000, zegt Schoepen. Bobbejaanland kan zich trouwens niet veroorloven om geen nieuwigheden aan te bieden, vindt Schoepen. Je moet groeien in deze sector. Als je hier vier jaar niets zou investeren, zou je nogal wat zien. Bezoekers willen nu eenmaal steeds nieuwe dingen voorgeschoteld krijgen. Een klein molentje is al niks meer. In Amerika zie je dat wanneer de ene een achtbaan heeft van 100 meter hoog, de volgende er een van 120 meter wil. Daar doe ik niet aan mee, zegt Schoepen. Toch scoort Bobbejaanland erg hoog inzake tevredenheid van de bezoekers. Een tevredenheidsenquête in Nederland plaatste de Efteling op de eerste plaats. Bobbejaanland stond op twee, gevolgd door Euro Disney. Het miljardenproject van Disney nabij Parijs, dat jaarlijks 12,5 miljoen bezoekers trekt, scoort wat minder omdat ondanks de pracht en praal, bezoekers vaak misnoegd zijn over de lange wachttijden.

Schoepen beschouwt Walibi Flevo, dat dit jaar wordt omgedoopt in Six Flags Holland, niet als concurrentie voor Bobbejaanland. Flevo wil de achtbaanhoofdstad van Europa worden, en richt zich voornamelijk op de wat oudere jeugd, die jaagt op kicks. Wij daarentegen zijn een familiepark, zoals de Efteling, zegt Schoepen.

Winter

Bobbejaanland blijft zich profileren als een familiepark, maar wil toch ook de rijpere jeugd aantrekken met enkele zogenaamde witte knokel-attracties (white knuckle rides). Vaak betreft het spectaculaire achtbanen (rollercoasters) met een stevige middelpuntvliedende kracht en snelheidsschommelingen (g-force). Volgens Schoepen waagt slechts 10 procent van de bezoekers zich in evenementen van het zogenaamde harde vermaak. Wij proberen attracties te maken waar Jan en alleman ingaat, maar waar toch pit in zit. Het ligt niet in onze aard attracties te nemen waarvan iedereen moet overgeven en er doodziek uitkomt, zegt hij.

Bobbejaanland heeft ook een Kinderland, dat afgestemd is op de jongsten. Dat overdekte complex zou mogelijk in de winter geopend kunnen worden, in navolging van de Efteling in Nederland, die de voorbije eindejaarsperiode voor het eerst de deuren opende en daarmee zon 180.000 bezoekers trok. Ik zeg daar niet bij voorbaat neen tegen. De infrastructuur is er, we hebben onze restaurants, en daar wordt niets mee gedaan. Dat is geld dat niet opbrengt, zegt Schoepen, die het wel kleinschaliger zou aanpakken als de Efteling. Wij zijn ook drie keer kleiner, zegt Schoepen. Vorig jaar begroette de Efteling bijna 3 miljoen bezoekers. Hij zegt dat de Efteling ook pas s winters opende na twee jaar voorbereiding, en wat geluk had met het weer. Het was een risico, dat weten zij goed genoeg, zegt Schoepen.

Schoepen, die niet wil gezegd hebben dat de Efteling zijn grote voorbeeld is, merkt op dat de andere pretparken niet langer neerkijken op Bobbejaanland. We horen er nu helemaal bij, en daar ben ik trots op, zegt hij.

Uitbreiding

De vraag naar mogelijke nieuwe attracties ligt gevoelig. Schoepen droomt van een uitbreiding van het park, maar dat kan alleen als het Ruimtelijk Structuurplan Vlaanderen wordt aangepast. Schoepen wil de huidige parkeerruimte bij het park nemen, en de weilanden tegenover het domein als nieuwe parking inrichten. Het is beschermd gebied, want het behoort tot de Netevallei. Maar om de toekomst van Bobbejaanland veilig te stellen moet een uitbreiding mogelijk zijn. Het park heeft een hele mooie toekomst. Wij vragen geen geld, maar enkel een kleine hertekening van het structuurplan, zodat wij ons mannetje kunnen staan tegen de concurrentie. Een begrip als Bobbejaanland zou men toch een beetje moeten ondersteunen. Er moet toch een constructief gesprek mogelijk zijn, want nu komt er geen schot in de zaak, zegt Schoepen.

Veel groter mag het park dan weer niet worden. Als je een park hebt zoals de Efteling met 70 à 80 hectaren, is dat soms al te groot. Dan hoor je die kritiek van bezoekers die vinden dat ze te ver moeten wandelen, zegt hij.

Concertzaal

Zon 45 procent van de bezoekers zijn Belgen. 20 tot 25 procent komt uit Nederland, 10 à 15 procent uit Duitsland, 5 procent uit Frankrijk. De rest zijn Luxemburgers en Engelsen. Het jaarlijkse bezoekersaantal blijft stabiel, maar Schoepen is overtuigd van het grote potentieel van de Duitse markt. Dit jaar heeft hij een commercieel vertegenwoordigster naar Nordrhein Westfalen gestuurd. Als we volgend jaar nog agressiever inspelen op de Duitse markt gaan we veel business van andere parken weghalen, zegt Schoepen. De Belgische markt is vrijwel verzadigd, maar Nederland heeft nog potentieel. Schoepen overweegt daar een reclamecampagne op televisie te houden. De Efteling staat inzake klantenwerving veel verder. Het Nederlandse park maakt meer reclame, en werkt volgens Schoepen met een eigen kantoor in Engeland. Zij bieden ook programmas aan in samenwerking met rederij P 10.000 plaatsen. Daar moet je wel plaats voor hebben. Ik wil dat doen, en men zou daar fier op moeten zijn, zegt hij.

Hysterie

Het pretpark werd opgericht in 1975-1976, toen de theaterzaal waar entertainer Bobbejaan zijn shows opvoerde, zowat uit zijn voegen barstte. Wij vonden de druk op de showzaal te groot. Mensen stonden uren aan te schuiven, wat soms aanleiding gaf tot hysterische toestanden, zegt Louise Jongen, de schoonzuster van Bobbejaan en financieel directeur van het park. Schoepen trok naar Duitsland om pretparken te bezoeken en ideeën op te doen over hoe de bezoekers vermaakt konden worden. Hij kocht er meteen een vijftal attracties voor 50 miljoen frank. Wij hadden dat geld niet, maar we konden op krediet kopen, omdat sommige attracties ongebruikt bij de producent stonden nadat de eerste koper failliet was gegaan, zegt Jongen. Met een banklening van 25 miljoen werd Bobbejaanland boven de doopvont gehouden.

Emotie

Jacky Schoepen heeft twee broers en twee zussen. Eén broer en zus werken ook in het park. Een jongere broer studeert nog, en een andere zus woont in Frankrijk. Jacky Schoepen staat niet stil bij het probleem van de opvolging, dat zich onvermijdelijk zal stellen als de verkoop op zich laat wachten. Mijn vader zegt soms, om te pesten: je denkt toch niet dat je iets krijgt als ik het park verkoop? Daar maakt hij me niet kwaad mee. Dat maakt niets uit, en dat geldt voor alle kinderen, zegt Jacky, wiens moeder Josée gedelegeerd bestuurder is.

Bobbejaan heeft al aangegeven dat bij een verkoop de naam Bobbejaanland moet worden behouden. Hij wil ook blijven wonen in zijn huis aan de rand van het domein. Dat kan perfect geregeld worden, want het huis is niet van Bobbejaanland, zegt Jacky Schoepen, die zegt dat Bobbejaan ook gehecht zal zijn aan zijn showkostuums en vermaarde Amerikaanse limousine. Mijn moeder is daar veel nuchterder in. Mijn vader is op veel vlakken emotioneler, en had hij mijn moeder en tante niet gehad, had ik hem geen jaar gegeven met Bobbejaanland, want hij is helemaal niet commercieel ingesteld.

Bert LAUWERS

De Tijd


Bobbejaan Schoepen is bij het brede publiek gekend als de oprichter van ‘Bobbejaanland’. Samen met zijn echtgenote Josée bouwde hij het familiepark uit tot een internationale trekpleister. Maar Schoepen was ook muzikant, auteur-componist, zanger...



Op 9 juni vindt op het plein aan de Bibliotheek en het Ontmoetingscentrum van Lichtaart de 8ste Bobbejaan Memorial plaats. Dit jaar wordt de Memorial gecombineerd met een inhulding van een kunstwerk ter ere van Bobbejaan. Het programma vindt u...